Этот роман также послужил делу утверждения реалистического направления, хотя его автор не отказывался еще от создания романтических произведений, да и в самом «Герое нашего времени» (1840) еще значительны романтические традиции. В своем романе М. Ю. Лермонтов обратился к теме, поставленной А. С. Пушкиным в «Евгении Онегине»,- к теме о молодом поколении, о его общественной роли, о стоящих перед ним задачах, о его способности эти задачи решить. Следовательно, он обратил художественное внимание на те стороны действительности, которые не нашли отображения в творчестве Н. В. Гоголя. Но и пушкинскую тему Лермонтов развил дальше. В «Герое нашего времени» писатель показал новое поколение дворянской молодежи, новый социальный характер, сложившийся в условиях 30-х годов.

В реализме Лермонтова критическое начало проявилось с большой силой. Светская среда, окружавшая Печорина, подвергается в романе резкой критике, нередко принимающей характер сатиры. Строгой критике подвергает автор и своего героя, указывая в предисловии ко второму изданию романа (1841) на необходимость «горьких лекарств» для излечения молодежи от печоринского недуга. Но основное своеобразие лермонтовского реализма было не в этом. В отличие от Гоголя Лермонтов развивал не критические тенденции пушкинского реализма, а психологические, т. е. стремился к раскрытию внутреннего мира персонажей. Лермонтов подготовил почву для глубокого психологического анализа, которым позднее прославили русскую литературу Л. Н. Толстой и Ф. М. Достоевский. Критическая направленность лермонтовского художественного метода сказалась в той беспощадности психологического анализа, которая свойственна Лермонтову и которая в еще большей степени характеризует творчество Толстого и Достоевского.