Загадка — это своеобразный диалог: один загадывает, другой отгадывает. Многие загадки в первой части не содержат прямого вопроса: в них дается замысловатое описание предмета, по которому надо отгадать, о чем идет речь. При этом первая часть обязательно предполагает ответ. Например: Без рук, без ног, а ворота открывает (ветер).

Иногда загадки построены в виде прямого вопроса: Что видно только ночью? (звезды); Что за тварь людей питает, в церкви освещает? (пчела).

В большинстве загадок описание признаков предмета, который надо отгадать, дано от третьего лица. Нередки загадки, в которых описание дано от первого лица — отгадываемого предмета. Например:

  • Меня бьют, колотят, ворочают, режут — Я все терплю и всем добром плачу (земля).

Встречаются загадки, построенные на диалоге:

  • — Это черная?
  • — Нет, красная.
  • — А почему белая?
  • — Потому, что зеленая (красная смородина).

Нередки загадки, в которых отгадываемый предмет описан путем отрицания:

  • Кругла, а не месяц, Желта, а не масло, С хвостиком, а не мышь (репа).

Встречаются загадки, в которых описание изложено в услов-, ной форме:

  • Кабы я встала —
  • До неба достала,
  • Кабы руки да ноги —
  • Я бы вора связала.
  • Кабы рот да глаза —
  • Я бы все рассказала (дорога).

В загадках использованы разнообразные средства и приемы художественной выразительности. Среди них прежде всего следует назвать метафору. М. А. Рыбникова отметила, что в загадках метафора черпает свой материал из круга хозяйственных впечатлений. Руки — овечки, куделя — стог:

  • Пять овечек стог подъедают,
  • Пять овечек прочь отбегают.
  • Игла — свинка, золотая щетинка, соха — корова, все поле рогами перепорола.

Среди метафорических образов животных преобладают домашние, а среди них — корова, бык и конь (кобыла, жеребец). Они используются очень многообразно, во всех «слагаемых»: рога, хвост, грива, копыта, молоко, ржание, рев, бег и т. д. Дикие животные — медведь, волк, лиса, заяц — обслуживают незначительное число загадок. Обильны птичьи метафоры, и в них также чаще всего встречаются домашние птицы: курица, петух, гусь. Тетерев, галка, орел, сокол фигурируют значительно реже .

Метонимии в загадках встречаются реже метафор. Загадка называет материал, из которого сделан предмет:

  • Стоит дерево, (стол)
  • На дереве конопля, (скатерть)
  • На конопле глина, (горшок)
  • На глине капуста, (щи)
  • А в капусте свинья, (свинина)

Используются в загадках, хотя и не очень часто, разнообразные сравнения:

  • Бел как снег,
  • В чести у всех (сахар).

В некоторых загадках для сравнения использованы образы Священного писания и старославянская лексика:

  • Взят от земли, яко же Адам;
  • Ввержен в пещь огненную, яко три отрока;
  • Взят от пещи и возложен на колесницу, яко Илия;
  • Везен бысть на торжище, яко же Иосиф;
  • Ставлен на лобное место и биен по главе, яко же Иисус;
  • Возопи велиим гласом, и на глас его приде некая жена,
  • яко же Мария Магдалина,
  • И, купивши его за медницу, принесе домой;
  • Но расплакался по своей матери, умре,
  • И доныне его кости лежат не погребены (горшок,).

Встречаются в загадках и антитезы. Например:

  • Матушкой-весной в платьице цветном.
  • Матушкой-зимой в саване одном (поле).

Некоторые загадки построены путем изменения названия отгадки, при этом начальные звуки сохраняются, а конец слова сильно изменен:

  • Стоит пендра.
  • На пендре лежит дендра
  • И говорит кондре:
  • «Не лазай на пендру.
  • Там не одна кандра —
  • И ундра есть» (печь, дед, кот, каша и утка).

Из приведенных примеров видно, что загадки часто рифмованы. В двустрочных загадках строки могут рифмоваться. В многострочных рифмовка разнообразна.  Часто в загадках встречаются эпитеты, аллитерации и звукоподражания (см., например, в Хрестоматии варианты загадки о бруске для заточки косы). Каждая загадка — это отдельное художественное произведение со своими поэтическими особенностями.