Символизм, или декаденство – направление в европейском и русском искусстве 1870-1910-х гг.; сосредоточено преимущественно на художественном выражении посредством символа интуитивно постигаемых сущностей и идей, смутных, часто изощренных чувств и видений. Философско-эстетические принципы символизма восходят к сочинениям А. Шопенгауэра, Э. Гартмана, Ф. Ницше, творчеству Р. Вагнера.

Символизм возник как реакция на господство в гуманитарной сфере норм буржуазного «здравомыслия» (в философии, эстетике — позитивизма, в искусстве — натурализма), символизм прежде всего оформился во французской литературе конца 1860—70-е гг., позднее получил распространение в Бельгии, Германии, Австрии, Норвегии, России. Эстетические принципы символизма во многом восходили к идеям романтизма, а также к некоторым доктринам идеалистической философии А. Шопенгауэра, Э. Гартмана, отчасти Ф. Ницше, к творчеству и теоретизированию немецкого композитора Р. Вагнера.

В 1890-е гг. символизм обрёл достаточно широкое стилистическое обоснование в «модерне», став неразрывным, а зачастую и определяющим элементом его художественных программ, образно-содержательного строя, поэтики. На этом пути сказались и присущие символизму тенденции декадентства с его крайним индивидуализмом и самодовлеющим эстетизмом; аффектация, утрированная чувственность, иррационализм образов (Ф. фон Штук. М. Клингер в Германии, Г. Кпимт в Австрии), мистическое визионерство, то принимающее безысходно-пессимистический характер (Ф. Кнопф, латемская школа во главе с Ж. Минне в Бельгии), то проникнутое болезненно-утончённой эротикой (О. Бёрдсли в Великобритании), то переходящее в религиозную экзальтацию (Я. Тороп в Голландии)

Итак, «символизм» - направление в европейском и русском искусстве, возникшее на рубеже XX столетия, сосредоточенное преимущественно на художественном выражении посредством СИМВОЛА «вещей в себе» и идей, находящихся за пределами чувственного восприятия. Стремясь прорваться сквозь видимую реальность к «скрытым реальностям», сверхвременной идеальной сущности мира, его «нетленной» Красоте, символисты выразили тоску по духовной свободе.

Самым влиятельным из авангардистских течений стал именно, возникший еще в начале века в живописи и ставивший своей задачей повышение экспрессивности, выразительности художественного произведения.

Экспрессионизм как литературное течение зародился и достиг точки наивысшего развития в начале XX века, являясь «художественным выражением смятенного сознания немецкой интеллигенции в период I мировой войны и революционных потрясений».

Одной из особенностей является то, что он не представлял собой единого течения ни по многократно провозглашенным целям, ни по содержанию. Прежде всего, не было единого мнения относительно роли художника в обществе. Начиная с экспрессионизма, становится проблематичным отношение поэзии, искусства в целом к истории, к жизни общества.

Многие экспрессионисты занимали позицию, выраженную в Эссе Г.Манна.

Типичный герой экспрессионистов - это личность в момент наивысшего напряжения сил (что роднит экспрессионизм с новеллой). Печаль становится депрессией, отчаяние превращается в истерию. Основное настроение - крайняя боль.

Принцип абстрактности выражался в отказе от изображения реального мира, в наличии абстрактных образов: многоцветность заменяется столкновением черно-белых тонов. К наиболее часто употребляемым стилевым средствам экспрессионистов принадлежат так называемые эмоциональные повторы, ассоциативные перечисления метафоры. Экспрессионисты нередко пренебрегают законами грамматики, придумывают неологизмы («Warwaropa» Эренштейна).

Наиболее выразительным средством для экспрессионизма, его новых идей оказалась вначале поэзия. Относительно общая черта экспрессионистской лирики в том, что на первый план выступают эмотивные слои языка, аффективные поля значения слова. Основная тема смещается в сторону внутренней жизни человека, и при этом ни к его сознанию, а к полусознанному, подавляющему человека вихрю чувств.

Импрессионисты показывали красоту мира, в котором каждый миг уникален.

Импрессионизм развивал реалистичные принципы искусства, но в творчестве его последователей часто сказывался отход от изучений основных явлений социальной действительности, постоянных, устойчевых качеств, материального мира. В литературе о чертах импрессионистического стиля говорится применительно к европейской литературе последней трети XIX в., русской поэзии начала XX в. (К. Гамсун в Норвегии, И. А. Анненский в России и другие).

Определенные завоевания немецкой прозы конца XIX в. связаны, однако, и с жанром романа, к которому, в частности, обращался на протяжении всего своего творчества Фридрих Шпильгаген (1829-1911). Его произведения (начиная романами «Проблематичные натуры», 1861; «Один в поле не воин», 1866, и кончая «Бурным потоком», 1876, и «Новым фараоном», 1889) во многом были вызваны к жизни современными писателю социальными явлениями.

В литературе Германии представлены различные направления, так или иначе связанные с понятием «декаданс»: импрессионизм (пейзажная лирика Детлева фон Лилиенкрона,), символизм (поэзия Стефана Георге) и др. Важнейшее место в немецкой литературе рубежа веков занял натурализм, становление которого протекало в 80 - 90-е гг. под влиянием русской, скандинавских и прежде всего французской литератур (братья Гонкуры, Э. Золя). В 1889 г. А. Хольц завершил разработку своей теории последовательного натурализма и в соавторстве с И. Шлафом обратился к ее осуществлению в драматургии. К этому времени относится и деятельность театрального общества «Свободная сцена», первым поставившего произведения Гауптмана, Хольца и Шлафа и др. Натурализм нашел воплощение в творчестве многих немецких писателей (Макс Кретцер; Герман Конрада; Отто Эрих Хартлебен; Джон Генри Макай; Арно Хольц; Иоганнес Шлаф; Вильгельм фон Поленц; Карл Хенкель; Рихард Демель; Макс Хальбе).