Реализм - литературно-художественное направление, которое окончательно сформировалось приблизительно в середине ХIХ ст. и разработал принципы аналитического осмысления действительности и жизненно достоверного ее изображения в художественном произведении. Реализм раскрывал сущность жизненных явлений через изображение героев, ситуаций и обстоятельств, «взятых из самой действительности». Писатели этого направления исследовали внешние (конкретные социально-исторические) и внутренние (психологические) факторы описываемых ими событий, воплощали в персонажах не только индивидуальные человеческие характеры, а и типичные черты представителей определенных общественных слоев (именно благодаря реализму возникло представление о социально-психологических типах).

Глубокий анализ в реалистических произведениях объединялся с острой критикой общественной жизни, нарушением моральных и философских проблем. С реализмом ХIХ ст. связаны имена Стендаля, О. де Бальзака, П. Мериме, Г. Флобера, В. Теккерея, Ш. Бронте, Ч. Диккенса, И. Гончарова, И. Тургенева, Ф. Достоевского, Л. Толстого, А. Чехова, М. Некрасова, Т. Фонтане, Марка Твена и других писателей.

Прежде всего нужно определить расположение реализма и романтизма во времени и установить соотношение между ними. Было бы большим упрощением считать, что романтизм приходится лишь на первую половину XIX ст., а реализм - на вторую и они ограничиваются жесткими временными рамками.

 На самом деле романтизм в литературе продолжал развиваться и во второй половине столетия, позднее трансформируясь в неоромантизм, а развитие реализма началось уже в 40-х годах XIX ст.

Итак, романтизм и реализм - это основные художественные системы XIX ст., которые развивались как во временной последовательности, так и синхронно. Однако при этом романтизм был доминирующим художественным направлением в литературе первой половины XIX ст., а реализм - во второй его половине, по крайней мере к последним десятилетиям.

Вместе с тем невозможно четко разграничить романтическую и реалистическую литературу, особенно в первой половине XIX ст. В творчестве многих выдающихся писателей 40-х годов, которые принято было однозначно относить к реалистам (Стендаль, О. де Бальзак, Ч. Диккенс, Н. Гоголь и прочие), мощно ворвалась романтическая струя, а их индивидуальные стили каждый на свой порядок синтезировали реалистические, романтические и другие элементы. Таким образом, удавшись к общему размежеванию, пришлось бы резать творчество этих художников пополам или на несколько частей. Да и сами они не сознавали себя реалистами, вместе с тем признавая принадлежность к «современному искусству», противоположного «старому», классическому, к искусству, которое объединяло реалистические и романтические тенденции. Выделение реализма как художественного направления и размежевание его с романтизмом состоялось уже во второй половине XIX ст. и то не до конца.

Вообще же реалистическая литература, сравнительно с романтической, - это другой духовный и художественный мир, рожденный другим историческим периодом. Романтизм расцвел в буревые времена, центром которых была Великая французская революция 1789-1799 гг., и стал мощным художественным воплощением этих пор, ее идеальных надежд и - еще большей мерой - ее горьких разочарований. Относительно реализма, то он возник в «прозаичную эпоху», которая настала после великих потрясений конца XVIII - начала XIX ст. В этот период стабилизации и «мирного» развития нового буржуазного общества, когда на первый план выступили утилитарно-практические ценности, составлялся другой тип взаимоотношений между людьми, другая мораль и психология. Конечно, такие изменения требовали новых средств и форм художественного выражения, новой художественной системы, внутренне соответствующей современности, ее духа и стиля жизни, способной  наиболее адекватно ее постигнуть и высказать. Такой художественной системой и был реализм 80-х годов XIX ст.