«Неточка Незванова» как роман — об этом со всей определенностью можно судить по переписке писателя 1846 — 1848 гг. Достоевский избрал традиционную жанровую форму — «роман воспитания», популярный в мировой литературе XVIII — XIX вв.

Центральная героиня романа, как явствует из его названия и подзаголовка к нему в журнальной редакции («История одной женщины»), — Неточка Незванова. О воспитании ее мыслей и чувств рассказывает роман. По замыслу Достоевского, Неточка Незванова должна была стать замечательной певицей. Замысел писателя не успел развернуться в полном объеме: действие романа остановилось на пороге «взрослой» жизни героини, но и в том, что было создано, обнаруживаются признаки романной структуры. Неточка Незванова сама рассказывает свою историю. Но история ее жизни превращается не в повесть  (как это можно было бы ожидать), а в роман воспитания. Начинается роман как повесть о Ефимове, отчиме Неточки, музыканте, загубившем свой талант. В этой трагедии повинен прежде всего сам Ефимов, но повинен в том, что слишком был уязвлен нищенской жизнью и социальной несправедливостью, необходимостью ему, вольному музыканту, играть в крепостных оркестрах на нелюбимом инструменте, виноват в том, что все силы души потратил на самоутверждение среди других, а не на овладение инструментом и служение искусству, в том, что под влиянием невзгод развились порочные черты его характера, что пристрастился к вину. Личная трагедия Ефимова была социально обусловлена.

Но эта повесть о музыканте уже во второй главе переходит в роман Неточки — история Ефимова становится эпизодом ее «детства» (именно так была названа первая часть в журнальной публикации; при подготовке к отдельному изданию Достоевский снял деление романа на части и их заглавия, которые чересчур наглядно обнаруживали незавершенность романа: «Детство», «Новая жизнь», «Тайна»). Меняется и повествовательное время: прошлое становится настоящим, жизнь начинает созидаться на глазах читателя, действительность предстает «становящейся действительностью»19. В повествование постоянно вводятся новые мотивы, рядом с «историей» Неточки завязываются «истории» княжны Кати, Александры Михайловны (в журнальную публикацию была введена еще и «история» мальчика Лари). Каждая из этих «историй» давала свою сюжетную линию. Например, «роман» Кати и Неточки, о котором уже шла речь. Аналогичным по значению оказалось обнаруженное в романе Вальтера Скотта письмо, в котором открывался давний «роман» Александры Михайловны, — с ним связано «приключение» Неточки, ее столкновение с Петром Александровичем. И обрывается незавершенный роман Достоевского введением еще одного мотива.

После бурного объяснения героини с Петром Александровичем по поводу письма к Неточке подходит новое лицо в романе — ранее неприметный помощник в делах Петра Александровича, некий Овров, который условился с ней о встрече и разговоре «завтра», откланиваясь «с какою-то двусмысленною улыбкой». «Но, — замечает героиня, — может быть, это мне так показалось. Все это как будто мелькнуло у меня перед глазами». И это последние слова неоконченного романа, которые предвещают новый поворот сюжета.

Имеет содержательное значение в романе и его жанровая форма — «роман воспитания»: переходя из семейства в семейство, Неточка становится объектом различных педагогических экспериментов в воспитании, в том числе и новейших, начиная с Руссо («воспитание» мадам Леотар); проблемы воспитания время от времени обсуждаются в романе — главным образом в повествовательном слове Неточки Незвановой. Но воспитывают ее не уроки, а искусство и жизнь.

В раннем детстве ее поражает личность Ефимова. Характер княжны Кати вызывает «эстетическое чувство, чувство изящного», в душе Неточки: «первый раз сказалось оно, пробужденное красотой, и — вот вся причина зарождения любви моей». Ромапн воспитывает ее «приключение», в котором укрепляется чувство справедливости в характере героини — так отважно защищает она высокие нравственные принципы.

«Неточка Незванова» — незаконченное произведение Достоевского, но это незаконченный роман.