Величайшими представителями реализма считаются Иван Тургенев, Федор Достоевский, Лев Толстой - в русской литературе, Чарльз Диккенс - в английской, Оноре де Бальзак, Гюстав Флобер, Стендаль, Эмиль Золя - во французской. Среди европейских реалистов нужно выделить писателя, чье творчество оказало колоссальное влияние на развитие литературы во всем мире. С его именем связывают утверждение в мировом писательстве натурализма. Это Эмиль Золя (1840-1902) - французский писатель, автор «Ругон-Маккаров» - серии из 12 романов, которые его прославили. Эмиль Золя разработал основные основы натуралистической эстетики. От художественного произведения он требовал документальной точности, а от художника - скрупулезного наблюдения и изучения действительности.

Он призвал не избегать изображения отталкивающих деталей окружающего мира, в собственных произведениях показывал жизнь социального дна, болезненную психику человека и т.п. В Украине натурализм не приобрел большое распространение, хотя и имел определенное влияние на художественные поиски Ивана Нечуя-Левицкого («Бурлачка»), Ивана Франко («На дне», произведения бориславского цикла). Иван Франко переводил произведения Эмиля Золя и писал о французском писателе статьи. Развитие украинской поэзии в последнее тридцатилетие ХІХ столетия связано с именами таких художников, как Пантелеймон Кулиш, Леонид Глибов, Юрий Федькович, Елена Пчилка, Михаил Старицкий, Павел Грабовский, Борис Гринченко,  Яков Щоголев, Иван Манжура, Иван Франко, Владимир Самойленко, Леся Украинка.

Именно им принадлежит заслуга проблемно-тематического и жанрово-стилевого обогащения поэзии, расширение ее образной и ритмомелодичной систем. Среди этого соцветия талантов выделяются две фигуры. Первая - Михаил Старицкий, который «завершает собой послешевченковскую эпоху в поэзии, эпоху медленного отхода от тем Шевченко и его манеры. Он с наибольшей яркостью провозглашает потребность переводов как стимул и начало дальнейшего развития языка. В гражданской лирике он выразительно обращается от пророков и Старого Завета к гражданской поэзии россиян. Он переводит Гейне и пользуется им в собственных попытках ввести новые лирические жанры» (Николай Зеров).

Именно Старицкому принадлежит заслуга воспитания молодой литературной генерации 80-х - начала 90-х годов ХІХ столетия («Плеяда»). Леся Украинка неоднократно утверждала, что наибольшее значение из предшественников для нее имели Кулиш и Старицкий. Вторая фигура - Иван Франко - новатор, законодатель поэтической культуры, художник, который испытал и оригинально модифицировал почти все поэтические жанры и метрические системы. К вершинам мировой поэзии принадлежат его сборники «Из вершин и низин», «Завядшая листва», поэма «Моисей». Творцами украинской прозы анализируемого периода являются Иван Нечуй-Левицкий, Александр Кониский, Афанасий Мирный, Михаил Старицкий, Иван Франко. В 80- 90-и годы этот ряд пополняют Борис Гринченко, Степан Ковалев, Елена Пчилка, Наталия Кобринская. Прозаики обогатили художественный мир украинского реализма разнообразием общественных типов:

  • интеллигенты-просветители (Павел Радюк из романа «Тучи» Ивана Нечуя-Левицкого, Марк Кравченко из повести «Солнечный луч» Бориса Гринченко)
  • крестьяне-правдоискатели (Николай Джеря из одноименной повести Ивана Нечуя-Левицкого, Чипка Варениченко из романа «Разве ревут волы, как ясли полные?» Афанасия Мирного и Ивана Билыка)
  • рабочие и крестьяне (произведения бориславского цикла Ивана Франко, «Бурлачка» Ивана Нечуя-Левицкого), эмансипированные женщины («Товаришки» Елены Пчилки), женщины-проститутки («Проститутка» Афанасия Мирного).

Постоянным объектом художественного внимания в украинской прозе была сельская жизнь («Николай Джеря», «Кайдашева семья» Ивана Нечуя-Левицкого, «Бедствие давнее и сегодняшнее» Афанасия Мирного). Разнообразие тематики и проблематики украинской прозы 70- 90-х годов XIX столетия обеспечивалось изображением многих социальных типажей. «Историю народа в лицах» написали      мастера   слова,   показав   жизнь рабочих на шахтах («Отец и дочь» Бориса Гринченко) и нефтяных промыслах (бориславский цикл Ивана Франко), чиновничества («Пьяница» Афанасия Мирного), духовенства («Старосветские батюшки и матушки», «Афонский прохиндей» Ивана Нечуя-Левицкого), изобразив социальное зло и воровскую среду («На дне» Ивана Франко, «Разве ревут волы, как ясли полные?» Афанасия Мирного и Ивана Билыка).

Проблему формирования национально сознательного интеллигента поднял Иван Франко в романах «Перекрестные тропы», «Лель и Полель». Жанровое богатство украинской прозы в 70- 90-х годах определяется активным бытованием жанров рассказа (цикл «Баба Прасковья и баба Палажка» Ивана Нечуя-Левицкого, «Каторжная», «Звонок» Бориса Гринченко, «Ради праздника» Ивана Франко), новеллы, повести и романы.

Два последних жанра в эпоху реализма испытали особого расцвета и жанровых вариаций. Так, в украинской литературе данного тридцатилетия функционируют повесть социально-бытовая («Николай Джеря» Ивана Нечуя-Левицкого), семейно-бытовая («Кайдашева семья» Ивана Нечуя-Левицкого), повесть-хроника («Старосветские батюшки и матушки» Ивана Нечуя-Левицкого), идеологически-проблемная («Лихие люди» Афанасия Мирного, «Солнечный луч» Бориса Гринченко), историческая повесть («Захар Беркут» Ивана Франко, «Оборона Буше» Михаила Старицкого).

В 1886 году стараниями Ивана Франко во Львове был опубликован роман Анатоля Свидницкого «Люборацкие». Написанное в 1861-1862 годах, это произведение поднимало исключительно важную и актуальную проблему денационализации, которая приводит к деградации личности. Названное автором «семейной хроникой», это произведение переросло задекларированные жанровые рамки.

Афанасий Мирный и Иван Билик выступили творцами жанра социально-психологического романа («Разве ревут волы, как ясли полные?», «Проститутка»). Роман проблемно-идеологический появился из-под пера Ивана Нечуя-Левицкого («Тучи», «Над Черным морем») и Ивана Франко («Лель и Полель»). Несмотря на запрет обработки определенных тем (исторической, из жизни украинской интеллигенции), написаны исторические романы «Князь Еремия Вишневецкий», «Гетман Иван Виговский» Ивана Нечуя-Левицкого. На смену повествования от первого лица приходит объективная манера изложения изображаемого от третьего лица.

Это расширило возможности художественной выразительности прозаического письма, которые показались в широком применении описаний - портретов, пейзажей, интерьеров. Панорамности изображаемого мира оказывали содействие авторские отступления, характерные для больших эпических полотен второй половины XIX столетия. Определяющими чертами украинского писательства 70-90-х годов были вера в общественно-преобразующую роль художественной литературы, влияние на нее национально-освободительного движения. Эпические произведения Ивана Нечуя-Левицкого, Афанасия Мирного, Ивана Франко и других создали надежную основу для дальнейшего расцвета украинской художественной прозы. В условиях цензурных запретов, искусственно ограниченного функционирования украинского печатного слова важное значение приобретала  драматургия.

Для нее в 70- 90-х годах были присущи широкая социальная проблематика, новые герои, совершенная художественная форма. Сценически воплощенные пьесы Марка Кропивницкого, Михаила Старицкого, Ивана Карпенко-Карого, Бориса Гринченко, Ивана Франко расширяли сферу влияния украинской литературы, ее функциональные возможности, общение с разными слоями народа. В Русской империи театральная сцена была единственно возможным официальным местом, где звучал украинский язык. Театр корифеев (Марк Кропивницкий, Михаил Старицкий, Иван Карпенко-Карый) стал наилучшей общественной, национальной и эстетичной школой. «Эти трое людей, - писал Иван Франко, - составили первую украинскую труппу, главными в которой со временем стали артисты Садовский и Саксаганский, дальше госпожа Заньковецкая и Затиркевич и немало других талантливых артистов и артисток. Сложилась труппа, которой Украина не видела ни перед тем, ни после, труппа, которая возбуждала энтузиазм не только в украинских городах, а и в Москве, и в Петербурге, где публика часто имеет возможность видеть наизнаменитейших артистов мировой славы.

Игра украинских артистов была не дилетантской импровизацией, а следствием добросовестных студий, глубокого знания украинского люда и его жизни, освещенной интуицией больших талантов». К многопроблемным и разножанровым достижениям украинской драматургии анализируемой эпохи относят произведения «Мироед, или же Паук» и «Пока солнце сойдет, роса глаза выест» Марка Кропивницкого, «Не судилось», «Участь» Михаила Старицкого, «Мартын Боруля», «Хозяин», «Сто тысяч», «Суета», «Житейское море» Ивана Карпенко-Карого, «Лимеривна» Афанасия Мирного, «Степной гость», «Среди бури» Бориса Гринченко, «Учитель», «Сон князя Святослава», «Украденное счастье» Ивана Франко.