Общественная жизнь чрезвычайно сложна и многогранна. В ней происходят разнообразные события, явления и процессы. Сложен характер и самого человека, его духовный мир, деятельность, взаимоотношения с другими людьми. Общество живет в определенных социальных и экономических условиях, в определенной географической среде. Художественная литература в процессе своего многовекового развития выработала разнообразные формы произведений, которые правдиво, полно, ярко отображают все это разнообразие. Широкие картины социальной и бытовой жизни с достаточной полнотой воспроизводятся в повести или романе; отрицательные явления или недостатки человеческого характера разоблачаются и высмеиваются в басне или юмореске; чувства и переживания человека передаются в лирическом стихотворении. Каждая из литературных форм имеет свои особенности, свои средства воспроизведения действительности. Литературные произведения делятся на роды по своеобразности изображения действительности, которая проявляется в способах изложения художественного материала, особенностях композиции, приемах создания характеров, в языке. Основных литературных родов три - эпос, лирика, драма.

Эпос. Среди литературных сочинений более всего распространен эпос, то есть рассказывательно-описательный.  Эпос - литературный род, в произведениях которого основным способом изображения событий, явлений, людей является рассказ и описание. Кроме рассказывательно-описательного способа изложения художественного материала, для эпоса характерны и такие признаки: воспроизведение событий в прошлом времени; изображение человека сквозь его поступки, поведение, особенности его речи, характеристику автора; описания разных видов; равный («эпический») тон изложения; менее интенсивное, чем в лирике, использование художественных средств языка; большей частью прозаическая форма. Эпические произведения делятся на виды (жанры) по двум признакам: по объему изложенного в них материала и за обстоятельностью изображения; есть маленькие эпические формы (басня, рассказ, юмореска, литературная сказка), средние (повесть), большие (роман).

Басня - небольшое аллегорическое сочинение поучительного характера. Например: «Лисица-Жалобщица», «Щука» Л. Глебова. Кроме аллегории, поучения и небольшого объема, басне присущи и такие признаки: изображение одного события из жизни главного героя; повествовательный способ изложения художественного материала; описания; непродолжительное время действия; два-три действующих лица; своеобразное построение (повествовательная и поучительная части); стихотворная форма (реже прозрачная).

Литературная сказка - фантастический рассказ, созданный писателем («Крашенная лиса» И. Франко). Кроме признаков, имеющих общее с рассказом, литературная сказка имеет и только ей присущее: фантастические события, сказочные герои, чудодейственные предметы, сверхъестественные явления.

Рассказ - эпическое сочинение, в котором изображается одно, изредка - несколько событий из жизни главного героя, например, «Школьник» А. Тисленко, «Кресафт» О. Гончара. Этому жанру присущи и такие признаки: сжатость рассказа и описаний; непродолжительное время действия; основных действующих лиц - три-четыре; прозаическая форма. Среди эпических произведений, рассказы по количеству занимают первое место.

Юмореска - небольшое художественное сочинение, в котором события и люди изображаются в шутливом тоне («Первый диктант» Остапа Вишни). Эти сочинения бывают прозаические и стихотворные.

Повесть - эпическое сочинения, в котором рассказывается о множестве событий из жизни одного-двух главных действующих лиц («Николай Джеря» И. Нечуя-Левицкого, «Захар Беркут» И. Франко). Для повести характерны и другие признаки: продолжительное время действия; основных действующих лиц четыре - шесть; обстоятельность рассказа о событиях и персонажах; широкие описания; прозаическая форма. Если вы сопоставите признаки разных видов, то убедитесь, что одни из этих признаков является определяющими лишь для определенных жанров, другие - общие для всех эпических произведений.

Лирика - род литературы, в сочинениях которого отображаются чувства, мысли людей, вызванные определенными событиями или обстоятельствами жизни. Для лирики характерны такие основные особенности: изображение человека через воспроизведение его чувств, переживаний, раздумий; высокая эмоциональность изображенного; интенсивное использование изобразительных средств; сжатость изложения художественного материала; стихотворная форма, малый объем. Лирические произведения делятся на жанры по их тематике: лирика гражданская, личная, пейзажная.

Произведения гражданской лирики отображают чувства и переживания людей, а также раздумия, вызванные разными явлениями общественной жизни («Завещание» Т. Шевченко, «Товарищам из тюрьмы» И. Франко, «Я утверждаюсь...» П. Тычины). В произведениях личной лирики отображаются личные чувства и переживания людей, раздумия над их взаимоотношениями, судьбой, положением («Солнце заходит...», «И золотой, и дорогой...» Т. Шевченко).

Пейзажная лирика воссоздает картины природы, вид сел, мостов и т.п. и выражает чувства, переживания, раздумия человека, вызванные их воспоминаниями («Заря моя вечерняя...», «Над Днепровской сагой» Т. Шевченко, «Зима» В. Сосюры). Конечно, эта низменность условная, так как во многих стихотворениях гражданской лирики есть описания природы, выражаются и личные чувства, переживания человека, раздумия над собственной судьбой и судьбой близких и т.п. («Если бы вы знали, баричи...», «И вырос я на чужбине...» Т. Шевченко, «Песни» М. Рыльского). Описания природы часто бывают и в произведениях личной лирики («Солнце заходит...» Т. Шевченко). Есть художественные произведения, в которых объединяются признака эпоса и лирики, их называют лиро-эпическими или  лир-эпосом.

От эпоса в них такие признаки: рассказ о событиях; изображение персонажей через поступки, поведение и т.п.; описания. От лирики - большое внимание к внутреннему миру персонажей; лирические отступления; изображение героев через воспроизведение их чувств, переживаний, раздумий; высокая эмоциональность; интенсивное использование изобразительных средств языка; стихотворная форма. Лиро-эпические произведения, как и эпические, делятся на жанры по объему и обстоятельностью изображения: малые формы - баллада, легенда, песнь; средние - поэма, большие - роман в стихах.

Баллада - небольшое стихотворное , в котором рассказывается о событиях и персонажах героического, исторического или фантастического характера («Вересковый мед» Стивенсона). Этому жанру присущи и такие признаки: изображение одного события из жизни главного героя; высокая эмоциональность; непродолжительное время действия; основных действующих лиц - один-два; сжатость рассказа о событиях и персонажах; стихотворная форма; малый объем.

Легенда - фольклорное и литературное произведение фантастического содержания. Латинское слово, от которого произошло слово «легенда», сначала означало надпись, рассчитанная на обязательное прочтение (тексты над воротами, на монетах, памятниках и т.п.). Средневековыми легендами стали называть произведения, которые описыали сюжеты из жизни святых. Со временем этот жанр перешел в светскую литературу. Примером может быть «Лесной царь» Н. Вороного. С целью более правдивого, выразительного, яркого изображения разнообразных событий и явлений жизни, человеческих характеров в произведениях одних литературных родов применяются средства других. Эпос использует средства лирики (воспроизведение чувств, переживаний, настроений, раздумий героев или автора) и драмы (высказывание действующих лиц). Лирика использует средства эпоса (краткий рассказ о событии или каком-либо его моменте, описание поступков и поведения героев) и драмы (высказывание персонажей). Драма использует средства эпоса (рассказ о событиях - в монологах; авторская характеристика героев и описания - в ремарках) и лирики (воспроизведение чувств, переживаний, настроения героев - в диалогах, монологах и ремарках).