Явление 1. На березе озера близ кантона Швиц рыбак, альпийский охотник, овцевод в ожидании ненастья становятся свидетелями несправедливости имперского фохта Геслера. их земляк Баумгартен подверг наказанию (зарубил топором) насильника (кастеллана из австрийского замка Росберг) своей жены. Теперь его преследуют люди ландфохта. Рыбак сочувствует Баумгартену, но отказывается перевезти его через озеро, так как боится погибнуть через ненастье. Появляется Телль с самострелом луком. Он решает помочь защититься от преследователей крестьянина, садится в лодку и, одолевая неистовый ветер и высокие волны, достается к противоположному берегу.

Явление 2. В Штайнени. Кантон Швиц. В доме Вернера Штауффахера находится Пфайфер из Люцерна, приверженец императора, враг австрийских Габсбургив. Хозяин прощается с ним. Штауффахер и его жена Гертруда говорят об угрозе родственному миру и покою, вызванных действиями Геслера, который завидует их благополучию. Жена советует мужчине "сбросить этот небывалый гнет". Штауффахер боится кровопролития, но со временем соглашается с мнением жены.

Явление 3. Строительство крепости. Надзиратели издеваются с работников и селян ("Безбожное насилье"). Подвалы под башнями предназначены для заключения непокорных. На строительной площадке появляется Телль. Его не пугают рассказы о подвалах: "Что руки строили - низвергнут руки". Появляются слуги Геслера и объявляют новый приказ: склонять главу перед шляпой ландфохта, проявляя в такой способ кротость и благосклонность к императору. Кто нарушит приказ, будет лишен имущества и свободы. Настоящий приказ приводит в негодование рабочих. Штауффахер призывает Телля восстать против насилия.

Явление 4. Дом Вальтера Фюрста (теста Телля, крестьянина с Ури). Арнольд Мельхталь, изгнанник, узнает о трагической истории ослепления своего отца, наказанного по приказу ландфохта за дерзость сына. Мельхталь осмелился оказывать сопротивление ландфохту (перебил пальца его прислужнику), который решил отобрать в них волов С".
Жестокий фохт все отнял в него.
Один лишь посох вон ему оставил,
Чтоб нагл и слеп под окнами скитался"

Штауффахер, Мельхталь, Вальтер Фюрст договариваются о встрече представителей всех кантонов для принятия общего решения относительно средств противостояния поруганиям ландфохта. Соучастники пожимают друг другу руки. Собрание представителей Швица, Ури, Унтервальдена состоятся в горах на лужайке под названием Рютли.

Действие 4

Явление 1. Замок барона Аттингаузена. 85летний барон и его племянник и наследник Ульрих фон Руденц не могут прийти к соглашению относительно целесообразности соблюдения давних традиций, за которыми хозяин с рабочими праздника проводили за одним столом ("Одно вино - одно и сердце будет"). Руденц собирается посетить замок Альторф, где на него ждет любимая. Он сторонник австрийских Габсбургив могущественных властителей. Дядя предъявляет обвинение племяннику в равнодушии к своему народу, который стонет от тирании. Руденц готов перейти в лагерь Габсбургив ("И в лагерь их блестящий перейти"). Он не соглашается "быть со слугой равным. И с крестьянином заседать в суде". И вдобавок любимая Руденца из вражеского лагеря.
Аттингаузен предостерегает его не добывать нареченную Берту фон Брунек ценой измены родины.

Манят за наши горы молодежь
Чужой страны могучие соблазны...
В злополучное время, когда чужое
Проникло в безмятежные долины,
Чтоб нравы здесь невинные растлить!..
К нам новое врывается насильно,
А старое, достойное, уходит.

Явление 2. Лужайка, окруженная высокими скалами и лесом. Здесь ночью собираются крестьяне - представители трех кантонов: Мельхталь, Баумгартен, Винкельрид и прочие. Все вооруженные. Мельхталь рассказывает о том, что преступления ландфохтив вызывают все большее негодование со стороны крестьян. История его ослепленного отца распространилась среди людей и вызвала сочувствие к Мельхталя. Крестьяне его перепрятывали и высказывали поддержку. ("И наш теперь народ душой и телом"). Со временем к Мельхталя и Баумгартена присоединяются Штауффахер, Рединг, Мауер, Гунн и прочие. Крестьяне договариваются о восстании против тирании ландфохтив, планируют увлечение двух крепостей - Росберзькой и Сарнен. Вооруженные люди спускаются с факелами со скал. Это Вальте Фюрст, священник Рессельман, овцевод Куони, охотник Берне, рыбак Руоди и прочие. Телля между них нет.

"Пусть нас числом немного, сердце здесь
Всего народа, лучшие здесь в сборе..." Мельхталь.

Крестьяне договариваются об общих действиях, упоминают давнюю историю большого народа, который, за легендой, через голод вынужденный был покинуть родные места. Именно его представители со временем основали поселка Швиц, Альторф, Ури..."и общность родовую не забыли".

Штауффахер напоминает о давнем добровольном выборе свободными народами своего защитника - императора итальянских и германских стран. Но тирании вассалов императора не должны терпеть

"Цель наша - свергнуть ненавистный гнет
И отстоять старинные права,
Завещанные предками

Крестьяне договариваются действовать совместно, объединиться ради свободы, стать единым народом. Но восстание нуждается в тщательной подготовке, тому термин выступление перенесено. Крестьяне стремятся мирного решения конфликта: они заставят фохтов без кровопролития покинуть их страну. Наибольшую угрозу представляет Геслер, что окружил себя надежной охраной и, достоверно, не сдастся без боя. Баумгартен, недавно спасенный Теллем, просит поручить ему это опасное дело. Крестьяне дают торжественную клятву:

Скрепим мы клятвой новый наш союз:
Да будем мы народом граждан братьев,
В грозе, в беде единым, нераздельным.
Да будем мы свободными, как предки,
И смерть пусть каждый рабству предпочтет.

Действие 5
Явление 1. Двор возле будинка Телля. Телль мастерит как настоящий плотник, его жена Гедвига занимается домашней работой, дети - Вальтер и Вильгельм - забавляются маленьким самострелом. Гедвига беспокоится за детей, которые забавляются сами, упрекает мужа в том, что тот старается сызмала приучить их к этому опасному орудию. Самое главное для нее - семья, покой. Телль возражает:
Покой мнет чужд.

Я не рожден был пастухом. Я должен
За целью ускользающею гнаться.
И лишь тогда мнет наслажденье жизнь,
Когда я каждый день брать должен с боя.

Жену беспокоит и его опасное занятие - охота, связанная с ежедневным риском для жизни. На это Телль отвечает: "Рожденному в горах не страшны горы". Телль собрался в Альторф к тестю. Гедвига беспокоится за него. Она ощущает, что муж задумал опасное. И вдобавок услышала о заговоре крестьян на Рютли против фохтов. Жена предостерегает мужчину от нежелательной встречи с Геслером, который, за слухами, находится в Альторфи. Призывает Телля подождать с посещением. Мужчина не соглашается, считает, что Геслер не отважится его занимать. Припоминает случай, когда однажды к Шехенському ущелью проявил особый почет, хотя и напугал Геслера своим неожиданным появлением в безлюдном месте. Берет с собой Вальтера. Жена предупреждает о коварности Геслера.

Явление 2. Лесные чащи, водопады. Здесь во время охоты уединяются Берта и Руденц. Молодые люди признаются в любви. Руденц узнает о свободолюбии и патриотизме Берты. Она хочет убедиться в его верности своему народу. Руденц быстро соглашается с любимой, удостоверяет свои патриотичные чувства к родному краю. Он будто прозревает, очарованный ее словами:

И вижу я тебя в расцвете сил,
И первый ты средь равных и свободных;
Любовь народную ты заслужил
Величием деяний благородных.

Явление 3. Луг возле Альторфа. На дереве висит шляпа. Возле него дежурные Фрисгард и Льойтхольд. Они неудовлетворенны службой. Люди обходят это место. Лейтхольд считает позором для себя и для других кланяться шляпе. Фрисгард с ним не соглашается

"Подумаешь, перед пустой шляпой!
Ты же кланяешься голове пустой".

Телль с сыном Вальтером проходит мимо дерева со шляпой, не поклонившись. Он занят разговором с сыном о краях, где нет гор. Но делает замечание, что люди, которые на той благословенной земле работают, не пользуются ее дарами ("Там вся земля - у короля и церкви"). Телля задерживает стража, грозится арестом и расправой за проявление пренебрежения к шляпе фохта. Люди, которые стали свидетелями этой сцены, возмущенные несправедливостью обвинения. Среди них и священник, и тест Телля Вальтер Фюрст, и Мельхталь. Появляется Геслер. Он со свитой едет из охоты. С ним - Руденс, Берта, вооруженная охрана. Часовые докладывают Геслеру о "преступлении" Телля. Ландфохт приказывает Теллю стрелять в яблоко на расстоянии ста шагов, яблоко надо взбить из главы Вальтера, сына Телля:

... С головы сына яблоко сшиби стрелой...
Но мой совет: получше целься, Телль,
И первой же стрелою попади;
А промахнулся - с жизнью распростишься.