Личность Мильтона до сих пор вызвала немало дискуссий и сплетен. Часть историков литературы, очевидно, находилась в плену представлений современников поэта, которые осуждали его за трактат о разводе, некоторых, вероятно, стояли на других политических позициях и подвергали критике его за острые выпады против короля и королевской власти, если она не выполняет положенных на нее народом функций. Вместе с тем, нельзя отказать Мильтону во славе у него на родине. Он был признанным мастером полемической ораторской прозы еще за жизнь. Его соотечественники отдавали ему надлежащее: Дж. Драйден создал ритмизированный вариант «Утраченного рая «и провозгласил поэму Мильтона «одной из большой, благородной  и поднесенной, которую когда-нибудь создали нации и эпоха». В XVIII ст. М. оказался  одним из влиятельных лириков, поэтов «кладбищенской школы». Перед ним склонялись Д. Томсон, Ф. Купер, Э. Филипс, Сомервил. В. Блейк создал в 1804 г. поэму «Мильтон», в которой рассказывается о духе Мильтона, который сошел на землю, лишь бы спасти Альбион силой своего воображения.

Мильтон особенно любили романтики, которые ценили в нем большого творца образа Сатаны. В XX ст. М. испытал донимающих ударов моды и модернизма. Т. С. Элиот предъявлял обвинение Мильтону в отсутствии чувственности, вытесненной будто бы его книжной ученостью. Он также высказал критическое замечание в адрес творца «Утраченного рая», сказав, что тот писал на английском языке как мертвом. Нужно отдать должное тем критикам Мильтона в XX ст., которые, очевидно, были знакомы с не менее острыми откликами доктора Джонсона и Апдисона. Первый предъявлял обвинение поэту в том, что его английский язык имеет чужую идиоматику, а последний считал, что английский язык потонул под влиянием Мильтона. Однако противоречивые мысли о Мильтоне совсем не означают преуменьшения его заслуг перед английской литературой, а в мировую литературу он вошел как автор «Утраченного рая».

«Утрачений рай» (1667) создавался не без учета существующих версий о грехопадении Адама и Евы, среди которых необходимо вспомнить драму Горация «Изгнанный Адам». Вместе с тем нельзя не учитывать, что в ней выразительно проступают сложные и противоречивые катаклизмы эпохи, драматические страницы истории Англии, которая пережила смертную казнь короля, республику, ее падение и реставрацию монархии. М., что активно участвовал в политической борьбе на стороне индепендентов, не мог не выразить своего отношения к участникам и вождям революции. Образ Сатаны - один из весомых достижений поэтического гения Мильтона - испытает серьезной эволюции. Завоевывая явные симпатии читателей, он иногда заходит в разногласие с намерениями автора, который привел его, наконец, к поражению и капитуляции. Масштабы и глубина изображаемых столкновений воинства Сатаны с легионами ангелов весьма недвусмысленно отсылают к драматическим конфликтам современного Мильтону общества, о борьбе со старым - патриархальным и рутинным, о новом, что пробивается в социальной структуре, а также - и прежде всего - о конфликтах в человеческой натуре.

«Утраченный рай» - эпическая поэма, которая состоит из 12 книг. Между прочим, согласно начальному замыслу, поэма должна была состоять из 10 книг, которые потом были преобразованы в 12, а в набросках и  заметках Мильтона перечисленные религиозные и светские темы, связанные с британской историей. Последнее еще раз удостоверяет в пользу предположения, которое в сложной метафорице и художественной образности поэмы немало еще не разгадано учеными, поскольку касается конкретных исторических событий и лиц, а предполагаемая религиозная проблематика «топит» все другое.

В первой книге поэт, прислушиваясь к голосу божественной музы, излагает тему произведения: падение человека, который потерял послуха и Рай, потом объясняет причину падения, рассказывает о Сатане, который убрал подобие Змея и вовлек в бунт неисчислимые легионы ангелов. Бог скинул всех бунтовщиков в ад, и действие начинает из описания Сатаны и его сподвижников, которые лежат в кипящем озере, угнетенные поражением, и обдумывают, как возвратить утраченное. Сатана созывает своих сторонников, успокаивает их, пробуждает их дух и созывает совет. Дворец Сатаны-Пандемониума вырастает из мрака Хаоса. Ближайший помощник Сатаны и его единомышленник - Вельзевул. Сатана, как и раньше, дерзкий, он не раскаивается и уверенный, что «еще не все погибло»: сохраненный запал неукротимой воли,  с безмерной ненавистью, жадностью мести. «И мужеством - во веки веков не уступать».

Вельзевул признает мужество и отвагу Сатаны и его способность вести за собой полки сподвижников. Сатана уже в первой книге выступает как непокоренный, гордый, волевой индивид, который прощается с блаженным краем Рая и поздравляет зловещий мир Ада, который не только его не страшит, но и прибавляет новых сил и уверенности в своем преимуществе. Характерно, что для предоставления убедительности силам Сатаны Мильтон использует исторические примеры древних боев и стычек, в которых принимали участие рыцари и богатыри со всего мира, - все они не могут приравняться силой и могуществом к дьявольской армии.

Вторая книга приоткрывается заседанием ради Сатаны. Обсуждается вопрос, как возвратить утраченный блаженный край. Молох выступает за открытую войну, Велиал и Маммон сомневаются в необходимости воевать, поскольку в случае поражения всех ждет страшное испытание. Более дипломатическая и умная речь Маммона, которая так формулирует цель войны: снять Царя Неб или возвратить свои права. Успех возможный, утверждает он, лишь, когда Случай будет править вечно Судьбой, а Хаос будет судить их большой спор.

Сатана снова демонстрирует свои необыкновенные способности, ум, коварность, осмотрительность. Он предлагает податься искать соучастников в новообразованном мире, где существует человек, любимый Бог, попробовать выяснить, в чем его сила и слабость, «как правельно их свести, удавшись к обману или силе». Дерзкий план Сатаны изложен в эффектной речи и цветисто оттенен словами Вельзевула, который популяризирует мысли Сатаны и восхваляет его замыслы: «К границам поднявшись лучезарным, подняться в небо за содействие оружия союзного».

Авторитет Сатаны все время возрастает, и от характеристики драматическими способами через монологи его и Вельзевула Мильтон  переходит к расширению функциональности повествовательной линии, которая сообщает о превосходстве царственного Сатаны. Сам по себе образ грешного в величии интересный для эстетики Мильтона, который старался строить свою эпическую поэму на ярких драматических контрастах, которые подчеркивали бы значимость того, что происходит не только во внешнем миру, но и главное - во внутреннем. Сатана берет на себя важную миссию установить контакт с этим миром людей, отправляется в дорогу и одолевает ворота Ада, следившую Грехом и Смертью. Заканчивается книга прекрасной панорамой увиденного мира, который открылся за границей Ада, где отступает Хаос и начинается Природа.

В третьей книге Мильтон призывает небесный свет развеять вечную тьму его собственной слепоты. Обращение к своей слепоте - лейтмотив поэмы, которая имеет, очевидно, метафорический смысл - невозможно понять и охватить весь смысл человеческого бытия и существования Вселенной. Мильтон описывает Бог, который видит полет Сатаны в направлении к новому миру и прорицает его успех, падение и наказание человека, подчеркивая, что человек осуществит грехопадение из собственной воли, она целиком способна противостоять соблазну Богу-сыну предлагает себя в жертву ради искупления вины человека.

Эту жертву Бог принимает и провозглашает его Спасителем. Сатана достигает крайней сферы Вселенной, находит Лимб - «Рай дураков». Он находит ступени, которые ведут к Небу, потом летит к Солнцу, которое поражает его своим сиянием, и здесь он находит немало нового для себя. Удобно Мильтон рассказывает о строении Вселенной. Сатана прибирает между тем подобие юного Херувима и обращается к Уриила с просьбой показать ему место пребывания человека. Не узнав Сатану в подобии прекрасного Херувима, Уриил направляет его к Земле, удобно рассказав об изменении дня и ночи и строение земного шара. Сатана приземляется на горе Нифат в Армении.

Книга четвертая открывает другую грань характера Сатаны - его мучают сомнения и страсти, но наконец, он решает, что зло является благом, и отправляется в Рай. Игра страстей выказывает обманщика Сатану, который убрал чужое подобие.

За ним уже давно пристально следил Уриил. Описание Рая поражает бушеванием всех возможных красок и разнообразием ландшафтов. Красоту и великолепие природы описал не злопыхательский и гордый Сатана, а сам автор, который неожиданно появляется в сказе. Сатана прибирает подобие морского ворона и садится на высочайшее дерево. Наблюдая за Адамом и Евою и поражаясь их величественной красотой, Сатана подслушивает их разговор о запрете пробовать плоды из дерева познания и решает воспользоваться этим поводом, лишь бы прельстить их. И Уриил, который достойный, трогает копьем Сатану, тем самым разоблачив его. Вместе из Зефоном он зовет Гавриила, который советует Сатане взглянуть вверх и прочитать собственную судьбу на небесах, чтобы узнать, насколько легкий и слабый он в противоборстве.