Обучался в католической школе и колледже, в 1906 поступил в Принстонский университет (не закончил). Работал матросом, был репортёром в провинциальной газете. В 1914 изучал драматическое искусство в Гарвардском университете. Литературную деятельность начал стихами. Первые драматургические опыты O'H. (сборник «Жажда и другие одноактные пьесы», 1914) были поставлены на сцене экспериментального театра в Провинстауне. Психологическая пьеса «За горизонтом» (1920, Пулицеровская премия) ставит проблему трагического разлада мечты и действительности.

Написал экспрессионистичные по манере пьесы: «Косматая обезьяна» (1922) - об обесчеловечивании личности в капиталистическом обществе; «Крылья даны всем детям человеческим» (1924) психологическая драма, одна из первых в США ставящая расовые проблемы; «Страсти под вязами» (1925) - вариант классической трагедии собственности; «Марко-миллионщик» (1927) - критика буржуазной цивилизации, и др. В эти годы пьесы O'H. ставились в СССР. К конце 20-х гг. в творчестве O'H. наметился кризис (пьеса «Странная интерлюдия», 1928, отмеченная интересом O'H. к психоанализу З. Фрейда). К поздним пьесам O'H. относятся: «Динамо» (1929), «Дни без конца» (1934), «Разносчик льда грядет» (1939, опубликована в 1946). С 1934 O'H. работал над драматической сагой - «Сказание о собственниках, обокравших самих себя» (по замыслу - 11 пьес), которая должна была охватить жизнь Америки в 1775- 1932. За несколько месяцев до смерти O'H. уничтожил рукописи 6 пьес из «Сказания...». Из автобиографических пьес особенно важны «Луна для пасынков судьбы» (1942, опубликована в 1945), «Долгий день уходит в полночь» (1941). Для драматургической манеры O»H. характерно сочетание реализма с натурализмом и экспрессионизмом. Нобелевская премия (1936).