К началу ХХ века США становятся самой богатой страной капиталистического мира. Особенности исторического развития Америки, наличие «свободных земель» на Западе, военные поставки в ходе первой мировой войны были причинами, вследствие которых США стали центром капиталистического мира.

В начале ХХ века в Америке господствует литература декаданса, реалистическая литература находится на стадии оформления.

Драйзер считал, что в обществе сильна романтика наживы, преобладает уверенность, что существующая система самая лучшая, Голливуд держит мертвой хваткой не только кинематографию, но и литературу; в американской литературе никто никогда не работает, нет бедности, а трудности разрешаются при помощи разных интриг. В ряде крупных журналов («Успех», «Американский журнал», «Субботняя почта») прославляется американский образ жизни, частное предпринимательство, «Америка - страна равных возможностей для всех», наилучший в мире американский государственных строй.

Большое распространение в литературе 10-х гг. ХХ в. получил политический приключенческий роман, героем которого является предприимчивый бизнесмен, дипломат, разведчик, в ряде случае этот роман трансформировался в детективно-шпионскую повесть, для которой была характерна антисоветская направленность.

Декадентское искусство поддерживали представители «бостонской школы», которую возглавляли редакции многих крупных газет и журналов, они пропагандировали «чистое искусство».

Тем не менее, реалистическая литература существовала: Марк Твен, Э. Синклер, Дж. Лондон и др.

США объявили о вступлении в первую мировую войну в апреле 1917 года, а участие в военных действиях приняли за несколько месяцев  до подписания перемирия. Америка не воевала на своей территории, но ее литература не прошла мимо «потерянного поколения». Проблемы, связанные с войной, пафос войны, ее герои вошли не только в книги тех писателей, которые воевали на фронтах Европы, как Э. Хемингуэй, но и затронули широкий круг писателей и произведений, переплелись с другими проблемами, специфическими для Америки, с темой больших денег в Америке 20-х годов и крахом Американской мечты. Война вызвала горечь и гнев, помогла прозреть и увидеть истинную цену вещей, ложь и придуманность официальных лозунгов.

Экономический кризис 20-30-х гг. стянул все противоречия в единый узел, обострив социальные конфликты, на Юге и Западе массами разорялись фермы, на Севере и Северо-востоке на шахтах и заводах развернулись ожесточенные социальные столкновения.

Т. Драйзер пишет о бедствиях горняков Гарлана, Стейнбек всему миру поведал о трагедии фермеров Калифорнии и Дальнего Запада.

Свое наиболее правдивое и глубокое отражение бурные 30-е гг. находят в творчестве Э. Хемингуэя, У. Фолкнера, Дж. Стейнбека, А. Миллера, С, Фицджеральда.

Характерной чертой американских реалистов было то, что, заимствуя некоторые формальные особенности модернистского романа, они сохраняют эстетические принципы критического реализма: умение создавать типы огромного  социального значения, показывать глубоко типические для американской действительности обстоятельства провинциальной и столичной жизни; умение изображать жизнь как противоречивый процесс, как постоянную борьбу и действие, в отличие от декадентского романа, который заменяет изображение социальных противоречий уходом во внутренний мир героя, в область подсознательного.

Мастера  американской прозы сознательно отказывались от сложной техники богато разработанного острого и занимательного сюжета романа 19 века, по их мнению, простой сюжет, лишенный элементов занимательности, лучше способен подчеркнуть трагизм положения главного героя. Они считали, что в ХХ веке эстетика чтения должна стать более напряженной, чем в прошлом столетии, поэтому они не стремятся, как их предшественники, сообщить в экспозиции все основное о своих героях; от читателя требуется дополнительное усилие, чтобы усвоить и осмыслить компоненты сложной композиции романа.

Первая половина ХХ века оказалась плодотворной для развития всех направлений в американской литературе, открыла имена Т. Вулфа, У. Фолкнера, Ю. О'Нила, Э. Хемингуэя, Ф. С. Фицджеральда, Д. Стейнбека. Их произведения упрочили европейскую известность и всемирный авторитет литературы США.

Большой резонанс получила деятельность Джона Рида, издание в 1919 году его книги «Десять дней, которые потрясли мир». Эта книга принесла в Америку живое дыхание революции в России. Престиж рабоче-крестьянского государства необычайно возрос после 1929 года, когда в результате краха на Нью-йоркской бирже в Америке наступила «великая депрессия» и на улицы вышли демонстрации безработных, по которым армия открывала огонь. В этот период в США было написано более 100 тысяч заявлений с просьбой переселиться в Россию.

Тридцатые годы вошли в историю Америки как «красные тридцатые». По остроте социального, политического и экономического кризиса они не имеют аналогии во всей двухсотлетней истории США. И хотя «великая депрессия» была официально преодолена в 1933 году, ее присутствие в литературе выходит за означенные пределы. Опыт тех тяжелых лет навсегда остался в американцах как иммунитет против самодовольства, беспечности и душевного безразличия.

Он лег в основу дальнейшего развития национальной формулы успеха, способствовал укреплению моральной основы американского бизнеса. Этот опыт придал «второе дыхание» школе критических реалистов, ведущих традицию от «разгребателей грязи». На новом материале литературы принялись тщательно расследовать Американскую трагедию, имеющую глубокие корни в национальном сознании.

Тема Американской мечты и Американской трагедии логически влечет за собой появление проблемы патологического восхваления патриотами всего американского и чувства страха и подавленности обитателей маленьких городков, вынужденных нести на себе бремя «здорового американизма».